El Gran Cañon
una de las siete maravillas del mundo
El Gran Cañón del Colorado

El Gran Cañón del Colorado es una profunda y escarpada garganta excavada por el Río Colorado durante siglos. Más de 2.000 millones de años de la historia de la tierra han quedado expuestos a la vista del ser humano en sus formaciones rocosas. Formaciones en las cuales se acumularon depósitos sedimentarios y más tarde el choque de las placas tectónicas, lo elevó a casi 3000 metros de altura por encima del nivel del mar. El Río Colorado que ahora transcurre por el fondo del Gran Cañón, contribuyó también de forma significativa a su formación, al erosionar durante miles de años las diversas capas sedimentarias. Conformando el Gran Cañón, tal como lo conocemos en la actualidad.

La parte oeste del Gran Cañón es la parte más popular para los viajeros que visitan Las Vegas, ya que es el punto más cercano a la ciudad (unos 180 kilómetros).

Esta zona, propiedad de la tribu india Hualapai, se caracteriza por sus increíbles acantilados, estrechos y con la máxima profundidad. Ofrece magníficas formaciones rocosas esculpidas por la naturaleza y multitud de actividades al aire libre. Descubra la magia de la tierra que aman y veneran los hualapai desde hace siglos: el oeste del Gran Cañón.

Situación

Está situado al norte del Estado de Arizona en Estados Unidos, y está actualmente considerado como una de las siete maravillas naturales del mundo, junto a las Cataratas Victoria en Zimbabwe; el Monte Everest en Nepal; la Gran barrera de coral en Australia; las auroras boreales del norte; las playas de Río de Janeiro y el volcán Paricutin en México. En su mayor parte está dentro del Parque Nacional del Gran Cañón (uno de los primeros Parques Naturales de los Estados Unidos). El presidente Theodore Roosevelt fue el mayor promotor del área del Gran Cañón, visitándolo en numerosas ocasiones para cazar animales salvajes y gozar de su impresionante paisaje.

Dimensiones

El Gran Cañón es inmenso y muy profundo, en algunos lugares supera el kilómetro y medio de profundidad, con 446 kilómetros de longitud corta la meseta del Colorado sacando a la luz estratos paleozoicos. Los estratos aparecen gradualmente desde Lee’s Ferry (punto oficial de comienzo del Gran Cañón) hasta Phantom Ranch. El cañón termina en la zona donde el río cruza el Grand Wash Fault (cerca del lago Mead). La orogénesis, provocada por las placas tectónicas, causó el nacimiento de las montañas Rocosas así como la formación de la meseta del Colorado elevando varios kilómetros las diversas capas de sedimentos. La mayor elevación ha dado lugar a mayores precipitaciones en la cuenca de drenaje del río Colorado, pero no lo suficiente como para que el Gran Cañón deje de ser una zona semiárida. La elevación de la meseta del Colorado es desigual, como resultado el borde norte (North Rim) del Gran Cañón está situado 300 metros por encima del borde sur (South Rim). El hecho de que el río Colorado discurra más cerca del South Rim se explica debido a esta elevación asimétrica. Casi toda la escorrentía desde la meseta detrás del borde norte (el cual recoge más lluvia y nieve) discurre hacia el Gran Cañón, mientras que la mayor parte de la escorrentía sobre la meseta detrás del borde sur discurre lejos del Cañón (siguiendo la inclinación predominante). El resultado es una mayor erosión y por lo tanto un mayor ensanchamiento del cañón y los cañones tributarios situados al norte del río Colorado.

Clima

Las temperaturas son muy cálidas en verano y muy frías en invierno. El clima se caracteriza por la aridez y la altitud. Las precipitaciones anuales sobre South Rim son de 380 mm. Las temperaturas varían entre el norte (más frío ya que está más elevado) y el sur del parque. También son diferentes según sea en la meseta o en el fondo del barranco: el verano es especialmente cálido y seco en esta altitud. La carretera de la vertiente septentrional está cerrada entre noviembre y mayo debido a los aludes de nieve. Vientos catabáticos soplan en el interior de las gargantas en algunos momentos del día. Por la noche, la reducción de las temperaturas genera una niebla fría. En el North Rim son generalmente menores que en el South Rim debido a la mayor elevación (2.483 m sobre el nivel del mar). Las grandes nevadas son comunes durante los meses de invierno.

Antigüedad

La mayor parte de las rocas sedimentarias que se pueden observar en el Gran Cañón van desde los 2.000 millones de años de antigüedad de los esquistos situados en el fondo del Inner Gorge hasta los 230 millones de años de las viejas piedras calizas de ‘Kaibab’. La mayor parte de los estratos fueron depositados en los mares cálidos poco profundos en la zona cercana a la costa y en los pantanos costeros que formaba el mar en los repetidos avances y retiradas de la costa. La mayor excepción es la piedra arenisca de Coconino que fue depositada del mismo modo que las dunas en el desierto. La gran profundidad del Gran Cañón y especialmente la altura de sus estratos (muchos de los cuales se formaron debajo del nivel del mar) se puede atribuir a los 1.500-3.000 m de elevación de la meseta del Colorado, elevación que comenzó a producirse hace cerca de 65 millones de años; esta elevación se produjo en diferentes etapas más que en un proceso continuo. El proceso de elevación aumentó el gradiente de la corriente del río Colorado y sus tributarios, aumentando así su velocidad y su capacidad para atravesar la roca. El área de drenaje del río Colorado (del cual forma parte el Cañón del Colorado) se formó hace 40 millones de años, mientras que el Gran Cañón tiene probablemente menos de 6 millones de años de antigüedad (teniendo lugar la mayor parte del proceso erosivo en los últimos 2 millones de años

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El resultado de esta erosión son unas de las más completas columnas geológicas del planeta. El río sigue en la actualidad erosionando activamente su cauce, sacando a la luz rocas cada vez más antiguas. Las condiciones climatológicas de mayor humedad que se dieron durante las glaciaciones incrementaron la cantidad de agua recogida por el área de drenaje del río Colorado. La consecuencia fue que el río aumentó la velocidad y profundidad de su proceso erosivo durante estas épocas. Hace 5,3 millones de años el nivel base (punto más bajo del río) y el curso del río Colorado (o su ancestro geológico) cambiaron cuando se abrió el golfo de California y descendió el nivel base del río. Esto incrementó la velocidad de erosión de tal forma que casi la totalidad de la actual profundidad del Gran Cañón se alcanzó hace 1,2 millones de años. Las paredes colgantes del cañón fueron creadas por la erosión diferencial. Hace un millón de años la actividad volcánica (principalmente cerca del área oeste del cañón) depositó cenizas y lava sobre el área, materiales que incluso llegaron a producir presas naturales sobre el Colorado. Éstas son las rocas más jóvenes del parque. Con el actual gradiente de corriente, el río Colorado podría profundizar otros 370 a 600 metros en la roca antes de alcanzar el nivel base.

Descubrimiento y expediciones

Descubierto por la expedición de Francisco Vázquez de Coronado, el primer europeo que contempló el Gran Cañón del Colorado fue García López de Cárdenas en 1540 quien al mando de un puñado de hombres partió desde la población indígena que los españoles llamaron Quivira pueblo habitado por los indios Zuñi y supuestamente una de las siete ciudades de oro del reino de Cíbola pueblo del cual actualmente se ignora su ubicación ya que los historiadores difieren sobre ello, algunos ubican Quivira en Nuevo México en tanto otros piensan que estaba en Kansas. No debemos confundirnos con una población ubicada en Nuevo México que expedicionarios españoles llamaron alrededor del año 1600 Pueblo de las Humanas y posteriormente fue conocido como Gran Quivira. En Quivira se encontraba parte de la expedición comandada por Vázquez de Coronado con treinta hombres y se comisionó a García López junto con un puñado de hombres para encontrar un río del cual los indios Hopi les habían hablado, para lo cual se le concedieron 80 días para que fuera y regresara. Después de 20 días de viaje exploratorio encontraron el Gran Cañón del Colorado, sin embargo no pudieron bajar hasta el río para abastecerse de agua y después de varios intentos para descender empezaron a tener problemas de agua para beber, por lo cual decidieron regresar. Días después sería Fernando de Alarcón (quien participaba en el viaje de exploración pero por vía marítima) el primer europeo en tocar y navegar las aguas del Río Colorado, pero a cientos de kilómetros del Gran Cañón. Es necesario resaltar que quien descubrió el Río Colorado fue Francisco de Ulloa el 28 de septiembre de 1539 quien tomó posesión de la desembocadura del río (la nombró Ancón de San Andrés), en beneficio de la corona española, sin navegar aguas arriba como lo hizo Fernando de Alarcón. La primera expedición científica fue liderada por el comandante del ejército de los Estados Unidos John Wesley Powell en 1869. Powell se refirió a la roca sedimentaria encontrada en el cañón como “las hojas de un gran libro de historia”.

La Orilla Oeste (West Rim)

A su favor destaca su proximidad con la ciudad de Las Vegas. Aunque en su contra, debemos decir que las vistas no son tan espectaculares como en el Gran Cañón Sur. Además, en el Gran Cañón Oeste existe la posibilidad también de aterrizar en el fondo del Gran Cañón, junto al Río Colorado. Algo imposible en el Gran Cañón Sur, dada su mayor profundidad. Hay sólo dos horas de viaje en coche o 30 minutos de vuelo desde Las Vegas hasta el Extremo Oeste, mientras que llegar al Centro para Visitantes del Extremo Sur, en el Parque Nacional del Gran Cañón, lleva al menos 5 horas de viaje en coche y 60 minutos de vuelo.

Skywalk

Situado en la orilla Oeste, tierra de los Indios Hualapai, es un mirador con el suelo acristalado en forma de herradura, construido sobre un abismo de más de 1200 metros de profundidad. Las vistas son simplemente espectaculares. Empezó a idearse en el año 1996 por DAVID JIM, un empresario de Shanghái. Empezó a construirse en el 2004 y se inauguró finalmente en Abril de 2007. Su construcción costó más de 30 millones de dólares. Y está gestionado por la tribu India de los Hualapai, ya que ellos son los únicos que tienen potestad legal para operar cualquier actividad económica en sus tierras, en virtud del actual status legal de los indios en Estados Unidos. Varios jefes tribales se opusieron como es lógico a dicha construcción por creencias religiosas y ancestrales. Aunque finalmente prevalecieron las motivaciones económicas. El acuerdo con los Indios Hualapai establece que el empresario inversor se quedará la mitad de la recaudación por la venta de entradas durante 25 años, y entonces la construcción pasará enteramente a manos de la Tribu Hualalpai, dueños de la tierra. La obra no conecta las dos orillas del barranco sino que forma un pequeño bucle que se introduce 22 metros en vertical sobre el Colorado. La plataforma pesa 500 toneladas. Es capaz de soportar el peso de varios centenares de personas exponiendo al mismo tiempo a los vientos.

Parque Nacional del Gran Cañón

Situado en la orilla Sur y enteramente dentro del estado de Arizona, es uno de los más antiguos del país. El parque tiene una extensión de 4.926,66 km². La mayor parte de los visitantes entra por el lado sur, por la autopista estatal 64, que une las entrada sur, cerca de Tusayan, y este del parque. Las oficinas centrales del parque se encuentran en Grand Canyon Village, cerca de la entrada sur. Unas treinta millas del lado sur son accesibles por carretera. Muchos menos visitantes acuden al lado norte, a través de la autopista estatal 67. La única conexión por carretera entre los dos lados es el puente Navajo, lo que supone un recorrido de cinco horas. El resto del Gran Cañón es muy accidentado, aunque algunos lugares son accesibles en mula o por caminos forestales. El área del Gran Cañón se convirtió en Monumento Nacional el 11 de enero de 1908, por proclamación del presidente Theodore Roosevelt y fue rediseñada como parque nacional el 26 de febrero de 1919. La creación del parque fue un éxito de los movimientos conservacionistas, ya que ayudó a impedir la construcción de embalses en su interior. La fauna del parque es muy diversa. Están registradas355 especies de aves, 89 de mamíferos, 47 de reptiles, 9 de anfibios, 17 de peces, así como millares de especies de invertebrados. El puma, el lince, el coyote y la cabra de las montañas rocosas son los mamíferos que viven en las dos orillas, pero son difíciles de observar.

Varias especies están amenazadas o en peligro. Oxyloma haydeni kanabensises un caracol que se encuentra en algunos prados del parque. El Gila cypha y el Xyrauchen texanus son dos peces que viven en el río Colorado y sus afluentes. El Pelecanus occidentalis californicus o pelícano marrón de California así como el Empidonax traillii son también muy raros. El cóndor de California, uno de las más grandes aves del planeta, fue reintroducido en los años noventa. Presente desde hace 40.000 años en el Gran Canón, desapareció debido a la caza y al saturnismo. En 1987, sólo había en el mundo una treintena de individuos, incluidos solamente nueve en libertad en (California). Hoy, son 305, una sesentena en Arizona. Desaparecidos de la región en los años veinte, se han clasificado en la lista de las especies en peligro en 1967 y se reintrodujeron tres parejas en 1996. Se les numera y se les pone a todos un radioemisor. Los Cóndores de California no ponen más que un único huevo al año o cada dos años. No alcanzan su madurez sexual hasta la edad de 5 ó 6 años; se encuentra a este carroñero sobre todo al este del parque donde aprovecha los vientos ascendentes para desplazarse.

La Orilla Sur (South Rim)

Es donde está situado el aeropuerto principal y el Parque Nacional del Gran Cañón, y sin duda ofrece las mejores vistas panorámicas. Además, la orilla Sur dispone de una mejor infraestructura para el turismo, con hoteles y restaurantes. Es de destacar el recorrido terrestre a través del Parque Nacional del Gran Cañón. Especialmente, merece una parada “Bride Angel Lodge”, desde donde se contemplan las vistas más espectaculares y la inmensidad del Gran Cañón en su mayor dimensión. Merece la pena ver la puesta del sol desde este lugar, ya que el color rojizo de las formaciones rocosas cambia de tonalidad.

La Orilla Sur (South Rim)

El Grupo Papillon es en la actualidad el mayor operador de vuelos y excursiones turísticas al Gran Cañón del Colorado, tanto a su parte Oeste como Sur, y permite visitarlo tanto en avioneta como en helicóptero. Existen en la actualidad más de 30 excursiones distintas, combinando avión, circuito terrestre, sobrevuelos escénicos en helicóptero, tours en lancha por el Río Colorado, etc. La mayoría de las excursiones son de día completo desde Las Vegas. Se recomienda salir temprano a primera hora de la mañana para regresar a primera hora de la tarde y disponer de la noche libre en Las Vegas, justo a tiempo para cenar y asistir a uno de los muchos shows nocturnos y espectáculos que nos ofrece la ciudad de nunca duerme. Los sobrevuelos permiten admirar a vista de pájaro toda la inmensidad del Gran Cañón, lo que combinado al circuito terrestre, complementan adecuadamente la visita. Aunque para los amantes de la naturaleza y excursionistas, existe la posibilidad de realizar caminatas y trekkings guiados dentro del Gran Cañón, partiendo desde el mismo Parque Nacional. Y pernoctar en uno de los hoteles situados en las inmediaciones del Parque Nacional del Gran Cañón.

La Orilla Sur (South Rim)

Es una gran depresión situada en la frontera sur de Utah con Arizona ( 36°59′N 110°6′O36.983, -110.1), en los Estados Unidos. El valle está dentro de la reserva de los nativos navajo, cerca de la ciudad de Goulding y es accesible por la U.S. Route 163. El nombre navajo para el valle es “Tsé Bii’ Ndzisgaii” («Valle de las Rocas»). El valle es famoso por sus curiosas formaciones de mesas y ha sido escenario de numerosas películas.

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